区块链能解决英国脱欧僵局吗?

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  作者:谭思

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  英国脱欧谈判在艰难中进行,双方代表面临着最大的挑战:爱尔兰边界问题。2017年12月,英国和欧洲联盟达成协议,在英国脱欧结束后,北爱尔兰和爱尔兰共和国之间的边界仍然开放。但该协议的条款很模糊,以至于双方至今仍在制定相关细节。

  谈判代表希望找到创新的方法来维持北爱尔兰和爱尔兰共和国的边界开放,他们可能会认识到,区块链技术可以帮助他们解决这个问题。区块链技术是比特币的底层技术,并有可能改变许多行业和流程,也可以用来追踪货物在国际边界上的流转。但是开发、建设和实施基于区块链技术的海关系统的过程将是漫长而昂贵的,英国退欧谈判的政治现实可能根本没有时间和空间来等待区块链技术的参与。

  区块链技术可以从头至尾追踪货物去向,最终将有助于北爱尔兰与爱尔兰共和国保持两国间的边界开放。

  但是,区块链技术仍处于早期阶段,需要数年才能实现大规模应用,到那时它才可以被用来控制国际边界。

  如果要利用区块链来推动英国脱欧进程,英国和欧洲的谈判方需要抓紧时间开发、测试和实施基于这项技术的海关系统。

  一个不可能的问题

  当英国选民在2016年选择退出欧盟时,他们可能也在不知不觉中将北爱尔兰和爱尔兰共和国之间的和平协议置于危险之中。这个协议规定,北爱尔兰和爱尔兰共和国的人口和货物可以在岛上自由流动。保持人口的自由流动将相对简单,英国和爱尔兰可以在岛上的港口和机场实施联合流动管制,让人们一进入该岛就可以自由流动。

  但商品的流动要复杂得多。英国打算脱离欧盟关税联盟(该联盟为所有来自非欧盟国家的货物制定了共同的关税税则),因此英国在脱欧后可以与其他国家自行签订自由贸易协定。

  但是,英国脱欧后,作为英国一部分的北爱尔兰和仍将是欧盟成员国的爱尔兰共和国之间面临着边界管制问题。英国已表示愿意与欧盟签署全面的自由贸易协议,但该自由贸易协议也包括旨在确定产品原产国的规则。即使欧盟和英国签署了自由贸易协定,他们都希望保留海关监管,以便他们知道进入爱尔兰边境的产品是来自邻国还是来自试图规避关税的第三国。

  迄今为止,为以上问题提出的解决方案在某种程度上都是不完美的。一种选择是让英国留在欧盟关税同盟中,或者至少与欧盟达成海关协议。但是,虽然这样做可能会使爱尔兰边境保持开放,但它也会将英国与欧盟的贸易协议捆绑在一起,从而有效地阻止英国实施独立的贸易政策。第二种选择是仿效挪威。

  挪威没有加入欧盟关税同盟,但它与邻国瑞典之间的贸易往来只实施轻微管制。但是,即使是轻微的边界管制也很难让北爱尔兰公众接受。第三种选择是让北爱尔兰留在关税同盟,而英国其他地区脱离该同盟。这种方案在北爱尔兰的工会成员和大部分英国公众中都不怎么受欢迎。给予北爱尔兰一个特殊地位,这将被许多人视为北爱尔兰与爱尔兰共和国统一的前奏。

  建立区块链仅仅是被提及

  到目前为止,在英国退欧谈判中,使用区块链等新兴技术来解决边境问题的想法仅仅是被提及。但是,新技术的介入可能成为未来几年边界对话的核心。区块链技术可以成为解决爱尔兰边界问题的有用工具,因为它可以对货物进行全程追踪。货物的流动记录可以是透明和不可更改的,最终还可能包括其他操作——例如执行合同——也是这样。

  供应链管理人员已经看到,区块链技术可以降低运输成本,简化港口和跨境交易流程,从而彻底改变行业面目。

  丹麦公司马士基(Maersk)和IBM最近成立了一家合资企业,希望通过区块链改变全球航运业。一旦获得监管部门的批准,该项目可能会在六个月内启动并运行。

  包括DowDuPont在内的几家大型公司,休斯敦和鹿特丹的主要港口,以及荷兰和美国的海关机构等都在与马士基合作建立区块链项目。雀巢、联合利华和沃尔玛等公司也在与IBM合作开展类似的食品行业试点项目。也许最关键的是,IBM正在开发一个区块链平台,希望以此推动区块链的普及。

  由于区块链使商品更容易识别和跟踪,因此它可以帮助英国和欧盟当局执行贸易协议的原产地规则,减少(或完全消除)爱尔兰边境对海关监管的需求。

  有前途的解决方案的陷阱

  然而,关税联盟管理将远比供应链管理更复杂。尽管区块链技术正在快速发展,但尚未成熟到可以被广泛应用。一个主要问题是可访问性。

  虽然大型出口企业拥有采用创新技术的资源,但小型企业几乎可以肯定难以融入区块链。

  即使英国和爱尔兰政府对该技术的实施提供补贴,这个过程可能也需要几年的时间。此外,交易记录的不可更改性可能会使一些企业不太愿意实施区块链技术,因为它们可能会泄露机密信息。

  最后,虽然区块链可能为爱尔兰边境管理提供解决方案,但它还不能解决服务贸易未来将面临的问题。这是一个与关税同盟没有关系的问题,而是与欧盟的单一市场有关的问题,并且关于这个问题的谈判必须与爱尔兰边界问题谈判同时进行。

  围绕区爱尔兰边界问题,还有一些问题也是区块链技术还不能解决的,如走私问题。在1973年爱尔兰和英国加入欧盟之前,烟草、酒精和燃料等产品都存在走私现象,这种现象可能会在英国脱欧后迅速飙升。虽然区块链的透明性有利于打击走私,但该技术不可能追踪那些没有任何交易记录的物品。

  区块链解决边界问题受限

  从政治角度来看,使用区块链解决边界问题的想法主要受时间限制。区块链技术还需要5至10年的时间才能成熟。

  为了寻求解决方案,英国退欧谈判双方代表需要大量的想象力、灵活性和相互信任,他们还需要争取自己国家的广大公民同意。英国谈判代表必须说服英国选民和政界人士相信区块链技术可以成功实施,而欧盟谈判人员将面临说服27个国家政府的艰巨任务。

  谈判双方可能根本没有足够的时间来等待区块链技术的开发、测试和实施。英国将于2019年3月脱欧,其后将有大约两年的执行期,在此期间可以解决悬而未决的问题。欧盟和英国可以延长执行期,但政治家们用来解决问题的时间往往是几个月而不是几年。

  在英国与欧盟达成协议之前,如果英国保守党倒戈,不再支持目前执政的政府,它可能会建立一个新的政府,而这个新政府在脱欧问题上可能采取与当前政府不同的立场。 即使这种情况没有发生,英国的下届大选最迟将在2022年5月举行,届时新政府如果决定就脱欧问题重新谈判,采用区块链技术来解决爱尔兰边界问题可能会变得不太实际或不太必要。

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