瞄准AI底层技术 行业老兵借“黑芝麻”创业战江湖

作者:   来源: 品途商业评论    阅读:

  黑芝麻很小,能量却很大,串起硅谷到上海的距离。

  黑芝麻是黑色的,单记章、刘卫红用黑色的黑芝麻,诠释人工智能黑科技的大前景。他们分别担任黑芝麻智能科技(上海)有限公司(Black Sesame Technologies,缩写BST,下简称“黑芝麻智能科技”)CEO、COO。

  众多创业者中,合伙人属同龄、同乡、同学的凤毛麟角,两位创始人在业界均积累20多年行业经验。单记章表示:“我们有一定的情怀,希望把想做的事情做到最好”。

  1、专注行业20年 携手再出发

  黄冈属湖北下辖地级市,黄冈有个黄梅县,位于长江中游北岸,有“鄂东门户”之称。黄州也在黄冈,1995年12月撤销黄州市,设立地级黄冈市,黄州改市为区。

  单记章是黄梅人,刘卫红是黄州人,同出生于黄冈这一以出才子名满天下的地界,两人一起在黄冈中学读高中,那年正值18岁的好年华。

  用刘卫红的话说,老家经济欠发达,但风水灵秀,出了许多历史名人。对于这位出身当地中农家庭的年轻人而言,要想飞出山外,或当兵、或读书,当时只有这两条路选,他选择了读书。这个自谦“笨”但坦言自己“勤奋”的年轻人,凭借刻苦读书,后来做到外企的亚太区事业部高管。

  单记章本科考入清华,又在清华读了研究生。刘卫红本科考到上海交通大学,研究生考进清华。两人在研究生阶段再次成为校友,两位无忧少年郎一路相携读书到青年,单记章从湖北走到首都北京,清华硕士毕业后,从北京迈入美国硅谷,与刘卫红再度分赴各自人生岗位。单记章选择走技术路线,刘卫红则专注于企业管理与商务运作。

  刘卫红本科及研究生专业均是化工,从清华研究生毕业后,被招聘进外企GM(通用汽车),与汽车结下缘分。GM工作五年后,刘卫红赴加拿大到多伦多大学读了两年MBA,回国后,加入BOSCH(博世)中国,扎根上海滩拼搏。在BOSCH工作14年后,与好友单记章一起决意创业。

  单记章在清华读无线电电子学系(注:1986年改名为电子工程系至今)的微电子专业,硕士毕业后,赴美到一家全球顶尖的图像传感器公司OminiVison任职技术副总裁,从毕业在这家公司做到如今创业,整整21年。

  在OminiVison任职期间,单记章带领团队主导开发了世界领先的汽车级HDR,应用到超90%的高端汽车。此外,单记章还带领团队于2010年为上海世博会打造了世界领先的视觉分析人工智能应用与系统,为此次活动的流量控制和安全防护做出了巨大贡献。

  单记章不仅负责具体的设计芯片、做软件、图像处理等技术工作,后因公司需设分公司,单记章一肩挑起许多设立分公司的重任,与不同客户打交道,但凡需要投入精力的地方,他都不遗余力主动去承担。

  OminiVison成立于1995,专业开发高度集成CMOS影像技术。OminiVison是最早也是最具规模的一家进入CMOS传感器应用在拍照手机的厂商,当年全球三分之一的手机摄像头采用OminiVision的技术。

  回望过去的几十年,他们都用“不安分”形容自己,但俩人其实算很安分地在各自领域做了足足超过20年。

  两人看似从事不同的领域,但是在人工智能、智能汽车,智能手机的风口,两条平行线的再相遇就有了很好的交汇点,那就是人工智能技术和汽车行业以及手机行业的结合,这极大可能是人工智能落地市场的新机遇。事实上,两个人一起创业的热情并不是灵光乍现的碰撞,而是早有筹划。

  刘卫红翻开了自己的手机备忘录,里面有一份“单2013”的文字记录,五年前,他们开始商量寻找合作创业的机会,直到2016年。单记章6月份辞职,刘卫红同年11月辞职。

  选择与自己18岁相识的老同学一起创办黑芝麻智能科技,在单记章看来,除了认为彼此配合默契,老友刘卫红做事有大局观,清楚做事重要性,这一点也尤为得力。刘卫红认为,目前正赶上科技变革期,选择创立黑芝麻智能科技很兴奋,因为“人的一生很难有机会赶上全新技术突破的时代”。单记章对目标更为野心勃勃,他希望黑芝麻智能科技能成为世界顶级的公司,要完成这个目标,“要能静下心来,明确公司长期定位。”

  2、做感知系统全球领先者

  2016年11年黑芝麻智能科技拿到北极光创投的A轮投资,2018年1月完成A+,投资方有蔚来资本、芯动能投资基金、Plug and Play、北极光创投、红星美凯龙。其中,北极光两次投资黑芝麻智能科技,北极光董事总经理杨磊对黑芝麻的理解比较独到,他认为一个团队仅做算法或芯片没有出路,但黑芝麻是关注全局,“黑芝麻在做无人驾驶的全局优化,德系车中的高端车型大部分都用他们的ISP(Image Signal Processing,图像信号处理),他们有给汽车开发软件和芯片的经验”。

  据刘卫红介绍,在公司初建期,做业务要专注,在客户选择和行业选择上要做到长周期和短周期产品的结合。目前,黑芝麻智能科技主要专注于手机、消费电子以及汽车,“这些是我们熟悉的领域”。黑芝麻智能科技将采取“长与短的结合、快与慢的配合”方式发展,像汽车,更新时间长、技术开发慢,而像手机更新迭代速度快,从拿到项目到投产只半年生命期,一年时间大概一款手机型号的市场生命就结束了,两者的运作模式不同。

  关于黑芝麻智能科技的产品和技术定位,单记章说,自己一直从事视觉识别产品的开发,这类视觉识别产品能结合延伸的领域很广泛,之前做了20年sensor(传感器),技术已经到了比较艰难的瓶颈期,但结合神经网络、深度学习等人工智能技术,还有很多可以突破的领域。

  “我们是一家视觉感知核心技术开发与应用提供商,主攻领域为嵌入式图像、计算机视觉,核心业务为提供图像处理和计算图像的解决方案以及构筑基于人工智能的嵌入式视觉感知平台。黑芝麻智能科技的优势在于对sensor、光学、图像、视觉等的理解,也有提供很多高档汽车算法的经验,希望我们在人工智能里能做一些别人很难做到的事情,尤其是超高计算能力的车规级芯片、自动驾驶等。”单记章表示。

  视觉感知技术是黑芝麻智能科技核心技术之一,涵盖了光学、传感器控制、图像处理、机器视觉、神经网络算法、神经网络高速计算等。这些技术方案和感知平台将应用于自动驾驶、智能手机、智能医疗、安防、智能家居等业务领域。

  从提供的具体产品业务流来讲,黑芝麻智能科技可以提供从基础的控光技术到面向AI的图像处理技术出发来提高成像质量的技术方案,以及应用深度神经网络训练,结合视频处理和压缩技术,形成从传感器端到应用端的处理过程,提供各种光照环境条件下准确的感知结果。

  以智能感知芯片为例,黑芝麻智能科技正在研发的视觉感知芯片平台采用独有的神经网络架构,包括独有的图像处理、视频压缩和计算机视觉及安全、加密模块,并与黑芝麻智能科技的视觉算法相结合,采用16nm制程,达到甚至超过世界顶级公司最先进工艺的未来产品。黑芝麻智能科技团队有很多曾在顶尖公司从事芯片设计的研发成员,产品化经验丰富,能够研发出汽车级高标准的芯片。

  3、人才是科技创业公司命脉

  黑芝麻智能科技成立仅一年多时间,团队快速发展壮大,目前全球加起来总共有100多名员工,除了美国硅谷与上海设立分部,亦在积极招揽世界其他地方的精英人才加入。组建有实力的科研团队是企业应对市场激烈竞争的保障,对于初创企业尤其重要。黑芝麻智能科技目前汇聚了来自传感器、图像处理、视频处理、图像编码、神经网络、人工智能、并行计算、高速通信等领域平均超15年产业经验的资深产业专家。

  比如,目前黑芝麻智能科技的系统架构副总裁,曾深入参与世界顶级安防芯片公司的所有世代芯片开发周期,包括从1.3um(2005年的A1)到14nm(2016年H2),并有管理美国、中国台湾的跨区域团队经验,为公司主力产品研发出视觉方面核心功能设计。公司的设计副总裁也是一位资深芯片专家,曾为华为、小米、Marvell、Leadcore、ASR等客户提供多种图像解决方案。

  另一位算法副总裁,曾带领团队研发出车载视觉处理算法,打败曾经的世界第一名产品供应商,占领了几乎所有的高端汽车市场,也使得那家竞争对手一败涂地,最后低价卖给了别家公司,在深度学习,神经网络方面,公司的核心成员研发的网络都在实际产品中有大量应用。

  单记章表示,公司的这些技术中坚力量将合力打造出具有超高性能图像/视频处理能力、超强深度神经网络计算能力,具有传感器融合、视觉感知功能的芯片,并将结合高性能的感知算法,为L2、L3、L3.5甚至L4的车辆提供开放的基础平台。

  黑芝麻智能科技的技术实力逐步得到行业认可,也得到了来自多方的新机会。今年2月21日,在2018博世物联网大会上,黑芝麻智能科技与博世签署战略合作框架协议,双方将在智慧城市、智能家居、智能网联汽车及自动驾驶领域展开合作,发挥双方优势。”刘卫红说。目前,黑芝麻智能科技与博世已经在汽车车内监控、ADAS感知等方面展开合作,黑芝麻智能科技可为博世提供车内监控方案(DMS),自动泊车方案(AVP),ADAS/自动驾驶感知平台方案。

  博世集团是物联网领域解决方案及服务供应商,业务涵盖汽车与智能交通技术、工业技术、消费品以及能源与建筑技术领域。博世是全球唯一一家在传感器、软件和服务等物联网三个层面均有所布局的公司。截至目前,博世已经开展了170个物联网项目。

  针对和博世的合作,单记章表示,“我们专注于提供视觉感知过程的技术,做好做精从传感器到应用场景的信息分析、处理过程。这个过程所涉及到的硬件部分我们都可以和博世合作,包括各种sensor和处理平台以及后续的应用。”

  今年5月7日,黑芝麻智能科技与全球领先的智能平台技术提供商中科创达就双摄像头技术在智能终端与智能汽车等领域的应用展开合作,双方将基于智能视觉解决方案进行深度优化与定制,为客户提供更专业与更个性化的双摄像头解决方案。同时,双方还将共同拓展双摄在更多行业领域的应用,助力双摄产业落地更多场景。

  今年黑芝麻智能科技还将与杜克大学(Duke University)展开合作,据单记章介绍,杜克大学作为一所世界顶级的研究型大学,专门设有研究人工智能神经网络实验室,杜克大学也在研究芯片,双方合作后,更有助于杜克大学的相关研究项目实现商业化,而黑芝麻智能科技也可以融合他们的团队研究资源做一些更前沿的技术研发。

  提及中美人工智能发展的态势,单记章表示,更为前沿的人工智能技术美国是领先的,但中国开放的心态很好,像去年测试无人驾驶的场地很少,今年开放了不少。而且全球从事人工智能研发的人群中,比例最高的是华人。但中国真正聚焦的基础计算平台比较缺乏,这也是全球缺乏的部分,这恰恰是黑芝麻智能科技希望可以介入并弥补的领域。基础计算芯片难做,但黑芝麻打造自己的造血系统、凭借拥有的全套核心技术和市场能力,一定能做出全球领先的人工智能计算平台芯片。

  作者 / 孙丞义

  来源 / 品途创投

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