“无人驾驶先驱”莱万多夫斯基低调复出 曾流星般崛起又陨落

作者: 编译/金鹿   来源: 腾讯科技    阅读:

  7月3日消息,据外媒报道,谷歌前工程师、连续创业家、Waymo诉Uber商业窃密案核心人物安东尼·莱万多夫斯基(Anthony Levandowski)不堪寂寞,正低调复出,被曝与一家仍处于秘密运营模式的无人驾驶卡车公司关系密切。

  这家公司名为Kache.ai,自从七个月前向加州提交注册文件以来,始终保持低调。乍一看,没有迹象表明莱万多夫斯基与该公司有关联。Kache.ai向州政府提交的文件中,指定小托马斯·李(Thomas S. Lee Jr.)为公司总裁。

  在LinkedIn上的搜索显示,小托马斯·李是一位软件开发人员,他之前曾与两家总部位于圣地亚哥的公司合作。自从和Kache.ai接触之后,涉及该公司的所有信息都已经被从LinkedIn上删除。

  然而,Kache.ai在加州备案文件中列出的地址却暴露了线索。美国科技媒体TechCrunch查阅房产税和所有权记录显示,Kache.ai提交的文件列出了加州圣赫勒拿的一个地址。

  这处房产归莱万多夫斯基的父亲和继母所有。莱万多夫斯基的继母苏珊娜·穆西克(uzanna Musick)是莱万多夫斯基另一家名为510 Systems的初创公司的首席执行官。

  Kache.ai没有回复记者的置评请求。然而,全球无人驾驶汽车生态系统内部其他未具名消息人士向TechCrunch证实,莱万多夫斯基与该公司的确有关联。

  人们对Kache.ai知之甚少。Kache在中文里的意思是卡车,可能预示着其与中国有联系。但是TechCrunch无法独立验证Kache.ai是否有外部合作伙伴或支持者。

  Kache.ai的网站曾一度列出了小托马斯·李的电子邮件地址,并描述了其使命。如今,网站上已经一片空白,只有一张锯齿状山脊的图片。TechCrunch保留了该网站截图,当时Kache.ai宣称正在为“商业卡车行业研发下一代无人驾驶技术”。

  现在被删除的网站就业机会部分曾写道:“我们正在开发更先进水平的无人驾驶卡车解决方案。我们的开发理念基于快速移动、非常积极的敏捷团队方法,我们正在寻找在这种环境下茁壮成长的软件和硬件工程师。”

  从地图和数据库专家,到拥有机器人技术和模拟技能的人,这家公司似乎在各个层面都在招人。Kache.ai网站还指出,该公司正在寻找具有卷积神经网络、计算机视觉以及机器学习算法方面经验的软件工程师。

  不太可能的回归

  在外人看来,仅仅在一年前,莱万多夫斯基重返无人驾驶汽车舞台似乎不太可能。但对于以前的同事和认识他的人来说,这是不可避免的。不过,除了有关莱万多夫斯基“正在做某事”的模糊评论之外,他的回归多是基于谣言和猜测。

  莱万多夫斯基是无人驾驶汽车技术智囊团成员,多年来,其研究主要局限于学术方面。但这一切在2004年3月13日发生了改变。

  当时,15支车队带着他们的无人驾驶车辆来到加州巴斯托郊外的沙漠中,并在那里参加了“大挑战赛”(Grand Challenge)。这是一项228.5公里的比赛,由美国国防高级研究计划局(DARPA)赞助,旨在鼓励无人驾驶技术的发展。

  莱万多夫斯基的“蓝队”是唯一一个带着两轮无人驾驶摩托车参赛的团队,他们称之为Ghostrider。这辆车现在进入了美国史密森国家历史博物馆。

  虽然没有任何团队完成了赛程,但它促使DARPA举办了另外两场有关无人驾驶技术的汽车挑战赛。这一努力激起了数十人的兴趣和热情,他们后来负责领导谷歌的无人驾驶项目、大型公司的电动汽车研发工作,或者寻找推动无人驾驶汽车向前发展的方法。莱万多夫斯基就是其中之一。

  2007年,莱万多夫斯基加入谷歌,他是谷歌街景(Google Street View)项目的主要架构师之一。这位工程师还有其他项目,最著名的是名为510 Systems的初创公司,该公司生产并向其雇主谷歌出售传感器系统。

  510 Systems还是使用激光测距和探测系统(激光雷达)绘制地图的先驱。2011年,谷歌悄悄收购了510 Systems以及莱万多夫斯基的另一家初创公司Anthony 's Robots。

  流星般崛起和陨落

  在谷歌工作了近九年之后,莱万多夫斯基和谷歌同事利奥·罗恩(Lior Ron)离开了公司。两人与唐·伯奈特(Don Burnette)和克莱尔·德劳内(Claire Delaunay)共同创办了Ottomotto(后来成为Otto)。

  莱万多夫斯基等人创业的时机再好不过了。无人驾驶汽车的竞争已经升温,创造了一个疯狂的“赢者通吃”环境。企业之间为了吸引人才而展开的竞争推高了薪酬和激励措施。

  对于那些处于谷歌无人驾驶项目、其他知名初创企业以及学术机构底层工作的人来说,世界已经成为他们的天下。风险投资界不仅注意到了这种趋势,还投入了大量资金和精力。

  寻求占据优势的大型汽车制造商和一级供应商开始抢购那些拥有无人驾驶技术人才的初创企业。2016年8月,Uber斥资6.8亿美元收购Otto(刚刚成立几个月),这只是疯狂收购的一个例子。

  作为收购协议的一部分,莱万多夫斯基成为Uber无人驾驶汽车研究项目的负责人。但围绕Otto交易规模的种种议论很快就被另一种更不受欢迎的关注所取代。

  收购9个月后,Uber卷入了与Waymo有关的商业窃密诉讼。Waymo是谷歌以前的无人驾驶项目,后来发展成为Alphabet旗下的独立企业。莱万多夫斯基也因此失业了。

  这起诉讼是在2017年2月针对无人驾驶卡车初创企业Otto及其母公司Uber提起的,指控它们侵犯了专利,并窃取商业机密。这起诉讼针对莱万多夫斯基提出了多项指控,其中包括他在辞职前不久下载了逾1.4万份机密文件和专有文件。

  Waymo指出,Otto和Uber正利用其无人驾驶技术中的关键部分,具体涉及其光探测和测距雷达。这项技术被业界称为激光雷达,它利用激光测量汽车周围的距离,从而生成高度精确的3D地图。

  此案于2018年2月开庭审理。经过几天令人兴奋的听证,包括Uber前首席执行官特拉维斯·卡兰尼克(Travis Kalanick)的证词,双方达成了和解协议。

  Uber同意不将Waymo的机密信息纳入其硬件和软件中,并同意支付赔偿,其中包括0.34%的Uber股权。换句话说,Waymo获得了大约2.448亿美元的Uber股权。

  六周后,Uber一辆无人驾驶测试车在亚利桑那州坦佩(Tempe)引发致命事故。Otto的其他三位创始人也都离开了Uber,最后一个离开的伯奈特于4月份创办了无人驾驶汽车公司Kodiak Robotics,其合伙人是Battery Ventures的帕兹·埃什尔(Paz Eshel)。

  Kache.ai的下一篇章

  莱万多夫斯基的回归可能会在Uber和Waymo的员工中产生疑问,甚至是愤怒。然而,目前尚不清楚Kache.ai是否会使用激光雷达。这是一种感应技术,是商业窃密诉讼的核心,也是莱万多夫斯基的天才发明之一。

  许多无人驾驶卡车公司避免使用激光雷达,因为他们认为这种传感器在高速公路上以近百公里的时速行驶时是不实用的。相反,像TuSimple这样的无人驾驶卡车公司使用多个摄像头,它们的分辨率更高。如果Kache.ai绕过了激光雷达,它可能有助于缓解对知识产权的担忧,并吸引投资者。

  现在,Kache.ai的开始故事被与莱万多夫斯基的过去联系起来,包括其工程实力和独创性,以及法律和道德上的失误。剩下的篇章将揭示Kache.ai是否能开发出足够强大的独特技术,可以让所有这些担忧都变得毫无意义。

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